La couleur appréhendée du point de vue optique et du pigment

12 janvier 2010 par Artysplash Laisser une réponse »

Trois paramètres caractérisent les propriétés de surface d’un objet : la forme, la transparence et la texture ainsi que la couleur.

Je ne m’attacherai ici que sur la couleur. Seront rappelées brièvement les théories scientifiques de base en la matière ainsi que « l’art de la couleur » de Johannes Itten qui ont pu influencer certains peintres issus de l’expressionnisme abstrait tels Jackson Pollock.

Jackson Pollock – dripping

La couleur appréhendée du point de vue optique :

Sur ce plan, on ne peut que saluer l’œuvre du grand Newton qui fut le premier à démontrer que la lumière blanche peut être décomposée en sept couleurs et recomposée telle quelle à partir de ces mêmes couleurs. Le premier résultat fut obtenu par la diffraction de la lumière à l’aide d’un prisme et le second par l’emploi d’un autre prisme pour revenir au point de départ. Ce ne fut pas dans les Principia mathematica (1687) consacré à la gravitation que ses résultats furent exposés, mais dans la seconde œuvre majeure de Newton, son Optics, publiée en 1704.

Toujours en Angleterre, il vaut également de rappeler l’œuvre de Thomas Young, cet autre physicien qui était arrivé à la conclusion en 1801, que l’œil peut, grâce à la perception de trois  couleurs fondamentales – le rouge, le vert et le bleu – correspondant à trois longueurs d’onde différentes, – réaliser la synthèse de toutes les couleurs.

En Angleterre encore, il appartint à Maxwell de confirmer cette théorie tri chromatique en 1859 dans sa Théorie de la vision colorée.

La couleur appréhendée du point de vue du pigment

Il reste entendu que la couleur n’existe pas en soi et que la couleur d’un objet relève de la perception visuelle plutôt que des attributs de cet objet.

Dans cette perception, les pigments colorés de la matière picturale jouent néanmoins un rôle, ne serait-ce que par le fait qu’un pigment « jaune » par exemple absorbe toutes les couleurs de la lumière à l’exception du jaune qui est réfléchi dans l’œil…(il faudrait naturellement nuancer, car chaque couleur picturale contient, dans des proportions plus réduites et variées, d’autres couleurs).

C’est encore un anglais James Sowerby, qui pressentit le premier, au début du XIXe siècle, que les couleurs picturales, en raison de ces pigments, se comportent différemment des  couleurs du spectre de la lumière tel que l’avait appréhendé Newton. Sowerby considéra, à cet égard, trois couleurs fondamentales, – le rouge, le jaune et le vert.

Dans cet esprit de différenciation des  couleurs observées par Newton et celles disposées sur une préparation blanche à l’aide de pigments, on relèvera, au milieu du XIXè siècle, le nom du physicien allemand Helmholtz démontrant que les couleurs du spectre se mélangent par addition alors que les  couleurs picturales le font par soustraction.

C’est également Helmholtz qui établit l’existence de trois variables qui caractérisent aujourd’hui encore une  couleur: le ton (ou la teinte, c’est-à-dire, dans le langage, une  couleur parmi d’autres : le rouge, le vert, etc…), la saturation (teinte plus ou moins « lavée de blanc » ; par exemple, un rose est un rouge insaturé) et la clarté (ou luminosité associée à l’intensité perçue).

A la fin du XIXe siècle, l’américain Munsell constata que le jaune est, par exemple, plus clair que le violet. Le même auteur mesura également les trois attributs de la   couleur précédemment analysés. Pour ce faire, il représenta la clarté sur un axe vertical, la teinte (d’égale clarté) sur un plan horizontal, les saturations maximales occupant la périphérie. La détermination d’un point de cet espace à trois dimensions donne pour chaque couleur trois nombres précisant ces attributs. Cet étalonnage matériel de la couleur a été affiné pour spécifier la couleur d’une surface.

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